공룡은 어디서 유래했을까

아주 오래 전에, 몇몇 최초의 공룡들이 지구를 걸었다. 하지만 과학자들은 그 초기 디노 지문이 어디서 만들어졌는지 확신하지 못하고 있다. 훨씬 최근에는 뉴멕시코의 고스트 목장에서 등산객들이 우연히 뼈 일부를 발견했고, 이 모든 것이 어디에서 시작되었는지를 밝히는 판도를 바꾸는 공룡을 발견하게 되었다.

 

현재 Tawa hallae라고 불리는 이 공룡은 중형에서 대형 개 크기의 몸을 가지고 있었지만, 그것의 유적은 과학자들이 공룡이 어디에서 왔는지 뒷받침하는 데 도움을 주었다. 연구팀은 초보자들과 다른 초기 공룡들을 진화나무에 맞추기 위한 수단으로 매우 잘 보존되고 완전한 골격 유골을 이용했다.

 

오스틴 텍사스 대학의 수석 연구원인 스털링 네스빗은 "이번 결과는 트라이아스기의 많은 남미 공룡들이 지금까지 발견된 것 중 가장 원시적인 공룡이라는 것을 보여주었다"고 말했다. "그것들은 모든 공룡의 공통 조상에 가장 가깝습니다." (네스빗은 그가 발견했을 때 뉴욕의 미국 자연사 박물관에 있었습니다.)

 

결론

최초의 공룡은 2억 2천만 년 전에 대륙들이 판게아라고 불리는 거대한 대륙으로 합쳐진 세계를 횡단하기 전에 지금의 남아메리카에서 유래하고 분화했다. 네스빗과 그의 동료들은 사이언스지의 12월 11일자에 이 공룡에 대해 묘사했다. 그들의 분석은 T. hallae가 약 2억 1300만년 전에 살았고 원시 수각류였다는 것을 암시한다. 벨로시랩토르처럼, 이 공룡은 깃털 같은 구조물과 먹이를 잡기 위한 발톱과 톱니 이빨로 덮여 있었을 것이다.

 

공룡 관계

2004년 등산객들이 공룡 채석장을 우연히 발견한 후 과학자들은 뉴멕시코 북부 지역을 발굴했다. 그들은 수만 개의 다른 화석들 중에서 비교적 작은 주머니에 함께 묻힌 T. Hallae 종에 속하는 5~7개의 부분 유골을 발견했다.

출토된 유골은 이 종의 코에서 꼬리까지 길이가 약 613피트(2~4미터), 엉덩이 높이는 약 3~5피트(1~1.5미터)였음을 시사한다. 이 뼈들은 T. hallae가 살아있을 때 목과 뇌관을 둘러싸고 있는 공기 주머니를 가지고 있었다는 것을 암시하는데, 이것은 오늘날 새들에게서 볼 수 있는 특징이다.

 

T. hallae가 다른 초기 수각류와 어떻게 관련이 있는지, 그리고 어떻게 그 동물이 북미의 휴식처로 오게 되었는지를 알아내기 위해, 연구원들은 T. hallae를 다른 공룡들과 비교했다. 네스빗은 "대륙이 갈라지면 고립된다"고 말했다. "따라서 장벽이 발달하면, 한 지역에 여러 마리의 육식 공룡이 밀접하게 연관된 고유 방사선을 나타내야 한다고 기대하게 될 것입니다. 하지만 그것은 초기 공룡 진화에서 볼 수 없는 것이다."

 

오히려 유령목장 퇴적물에서는 T. hallae를 포함한 3종의 육식공룡이 발견되었는데, 이 공룡들은 단지 먼 친척 관계일 뿐이다. "이는 각 육식 공룡 종들이 모두 지역 조상에서 진화한 것이 아니라 [지금의 판게아 지역]에 도착하기 전에 별개의 혈통에서 유래했다는 것을 암시합니다,"라고 유타 자연사 박물관과 유타 대학의 연구 연구원 랜달 어미스는 말했다.

그 당시 거인들은 자유롭게 돌아다녔기 때문에 놀랄 일이 아닐 것이다. 네스빗은 라이브사이언스와의 인터뷰에서 "공룡들은 본질적으로 남반구의 꽤 남쪽에서 북반구의 꽤 북쪽까지 걸어갈 수 있다"고 말했다.

 

기후 한계

그 후 연구팀은 다른 동물들이 트라이아스기 후기(약 2억 2천 5백만 년 전)에 여전히 연결되어 있는 대륙을 가로질러 돌아다녔는지 보기 위해 다양한 파충류 집단을 관찰했다. 그리고 초기의 수각류처럼, 그러한 파충류들은 실제로 현재의 북미와 남미 사이를 여러 번 이동했다고 연구원들은 추측한다.

 

당시 동물들의 자유로운 이동은 판게아의 특정 지역에 거대한 산맥, 에워싸는 공룡과 다른 것들과 같은 물리적 장벽이 없었다는 것을 의미한다. 하지만 이것은 겉으로 보이는 모순을 보여준다. "우리는 공룡을 포함한 파충류들이 트라이아스기 후기 동안 판게아 주변에서 자유롭게 이동할 수 있었다면, 왜 트라이아스기 동안 북미에는 용각류 공룡과 조류의 공룡이 없었을까?"라고 이르미스는 말했다." 그들은 정답이 기후라고 생각한다. 어떤 이유에서인지, 오직 육식 공룡만이 북미의 기온이 쾌적하다고 연구진은 제안했다.

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